Астрономія

Лазери помітили космічне сміття вдень

Австрійські дослідники розробили техніку відстежування космічного сміття за допомогою лазерів, яка дозволяє робити це навіть вдень. Попередні методи лазерної локації фіксували уламки на орбіті лише впродовж кількох годин у сутінках. Ефективність нової техніки дозволить зменшити пошкодження космічних апаратів і супутників, вважають автори дослідження, надрукованого в журналі Nature Communications.

Кількість космічних запусків зростає з кожним роком, так само зростає і кількість сміття, що вони продукують. За оцінками, наразі на низькій навколоземній орбіті знаходиться близько 34 тисяч уламків більше 10 сантиметрів та ще мільйони менших за розмірами. Їхня швидкість складає 10 кілометрів на секунду, тож навіть крихітні об’єкти можуть пошкодити космічні апарати чи супутники.

Лазери зарекомендували себе як найбільш ефективний метод локації уламків. Їхнє світло відбивається від об'єкта та фіксується наземними станціями, дозволяючи відстежувати космічне сміття із точністю до одного метра. Втім, цей метод можна було застосовувати лише у сутінках, коли об'єкти біля горизонту залишаються освітленими сонячними променями, а наземні станції занурюються у темряву. Впродовж тривалого часу, недоступного для спостережень сміття, супутники опинялися у небезпеці.

Новий метод, розроблений європейськими дослідниками, дозволяє застосовувати лазери навіть вдень. Команда випробувала його на чотирьох різних тілах на висоті нижче 1000 кілометрів над поверхнею, а згодом підтвердила ефективність техніки на 40 інших об’єктах. В основі методу лежить комбінація телескопів, світловідбивачів та фільтрів, що можуть відслідковувати світло на різних довжинах хвилі. Вдень, коли небо яскраве та блакитне, вчені матимуть змогу збільшити контраст цілі та побачити її. Загальний час спостережень за космічним сміттям за допомогою лазерів тепер становитиме від 6 до 22 годин в залежності від пори року. Окрім того, розробники створили нове програмне забезпечення, що автоматично коригує прогнози розташування сміття у режимі реального часу точніше, ніж попередні системи.

Дослідники сподіваються, що їхній метод дозволить краще організувати систему спостереження за уламками, зробить прогнози більш точними та навіть допоможе майбутнім місіям з ліквідації космічного сміття.